En el Principio


Entonces, hablamos del año 1977, cuando todavía IBM no habia iniciado la era PC Commodore lanzó al mercado el PET: Solo tenía 8 Kb de RAM. No podía mostrar color y para emitir sonidos utilizaba un zumbador. El precio era inalcanzable para la época: unas 700 libras.


IBM todavia tardaría dos años en desarrollar su primer PC (Personal Computer). Apple y Tandy habian desarrollado sus primeros equipos, aún en laboratorios.





Todo parecía hacer ver que debian de pasar 5 años antes de que apareciera el primer ordenador dirigido al gran mercado. Al público.


Sin embargo, Sinclair Research, aceleró todo este proceso con el lanzamiento del ZX80. En el año 1980 presentó la computadora más pequeña , y tal y como rezaba la publicidad, más barata del mundo. Los diseñadores de Sinclair consiguieron a base de mucho ingenio una computadora a un precio cinco veces inferior al de cualquiera de sus competidores.

Así no dudaron en utilizar el microprocesador de 8 bit Zilog Z80A trabajando a 3,25 Mhz. El procesador era compatible con el Intel 8080 desarrollado en 1974. Dicho procesador fue más adelante utilizado por el Commodore 128D y otra serie de ordenadores de bajo coste.


El teclado era una membrana sensible al tacto y el almacenamiento de datos se realizaba en casetes normales de audio utilizando una grabadora común.  La pantalla tenía 32 columnas por 22 lineas con una resolución gráfica de 64 x 44 pixeles. Para abaratar más todavía el producto y favorecer su venta Sinclair hizo que el ZX80 no necesitara de un monitor, permitiendo conectarlo a cualquier televisor estándar.


El sistema operativo estaba alojado en una memoria ROM de 4 Kb (por lo que su carga era casi instantanea) y estaba basado en un lenguaje BASIC diseñado especialmente para este ordenador.


Otra de las novedades del ZX80 fue el novedoso modo de escritura. Pulsando una sola tecla se escribia una instrucción completa, lo cual, y más dado el tipo de teclado, aceleraba mucho el proceso de escritura de código.


Tras su presentación la avalancha de pedidos no se hizo esperar. Así, tras la presentación del equipo en Estados Unidos, Sinclair ya habia vendido en Septiembre de 1980 más de 20000 ZX80s.


Para abarcar semenjante demanda Sinclair no tuvo más remedio que subcontratar la producción de las máquinas. Así Tek Electronics se encargó de la producción y Timex del montaje. Esta política hizo que Sinclair solo obtuviera un beneficio del 1%... pero no adelantemos acontecimientos.



EL ZX80 se queda corto


El tiempo hizo que poco a poco surgieran problemas en todas las unidades ZX80. No disponia de coma flotante, la capacidad númerica era de solo cinco dígitos, los problemas con el sistema de grabación de datos eran una constante y el sistema de teclado por tacto demostró ser insuficiente.


Sin embargo el ZX80 fue todo un éxito en ventas y el primer ordenador que entró de forma masiva en los hogares de todo el mundo, suponiendo todo un fénomeno social.


Continuando con la evolución de su producto Sinclair lanzó un módulo de expansión de memoria en Septiembre de 1980. El MemoPak de 16 Kb de RAM ampliaba mucho las posibilidades del ordenador.


Sin embargo, en su afán de abaratar costes, el sistema previsto por Sinclair, ofrecía unas conexiones que no eran seguras y que provocaban muchos cuelgues en la máquina.


Commodore, la empresa americana que luego fue gran enemigo comercial de la británica Sinclair, lanzó en Enero de 1981 el VIC-20. Esta máquina era muy superior en todo al ZX80. Capaz de manejar 16 colores, con multitud de puertos de comunicación. Fue le primer ordenador del que se vendieron un millón de unidades, poco antes de que lo hiciera el Apple II. Fue el primer ordenador popular de color.


Ante esto, Sinclair no podía quedarse parado. Así lanzó, como medio de distracción, el ZX81.


Esta máquina corregia los defectos del modelo anterior a la vez que veía ampliada sus posibilidades. El teclado fue sustituido pero no se mejoraron significativamente el defecto del ZX80.


Su ROM se vió aumentada hasta los 8 Kb. Manejaba coma flotante y funciones aritméticas al igual que se mejoraba el BASIC permitiendo ahora la conexión de una impresora.


Era de color negro y la presentación era de caracteres negros sobre fondo verde. Se mejoró tambien la fiabilidad en la carga de datos desde cassete manteniéndose la velocidad de comunicación de 300 baudios.






Dentro del nuevo proyecto ZX81 estaba el agregar de funciones de sonido. Sin embargo la inesperada salida del VIC-20 hizo interrumpir el proceso de diseño por lo que la nueva maquina de Sinclair no tuvo sonido.


Siguiendo su política de abaratamiento del producto Sinclair diseño un nuevo chip ULA que realizaba las tareas de los 18 chips del ZX80. Esto hizo que el ZX81 se vendiera aún más barato.


Uno de los pilares que permitieron la difusión de las máquinas Sinclair fue la política de precios que realizó con los centros de Enseñanza inglesa. Así en 1981 más de 2300 colegios siguieron el programa del Gobierno británico para la introducción a la Informática instalando en sus aulas sistemas Sinclair ZX81. ¿Alguien vió un ordenador instalado en un colegio español en 1981?.


La Nueva Era


El ZX80 y el ZX81 abrieron el camino a multitud de empresas que surgieron desarrollando software, manuales, ampliaciones de memoria, teclados profesionales, generadores de sonido, modems... para las máquinas de Sinclair.


Con sus máquinas Sinclair había conseguido crear un nueva demanda. Una nueva necesidad. El ordenador personal. Habia llegado de momento de mejorarlo.


En abril de 1982, la nueva máquina desarrollada por Richard Altwasser vió la luz: El Sinclair ZX Spectrum:





El nuevo modelo evolucionaba por completo el concepto iniciado con el ZX80 y continuado con el ZX81. De hecho uno de los nombres que se barajaron fue el de ZX82. Se rechazó para no reflejar una actitud de continuismo con las anteriores máquinas de Sinclair. Otro nombre que tuvo el proyecto fue CC (Color Computer).


El ZX Spectrum tenía su sistema operativo cargado en una ROM que se había incrementado hasta los 16 Kb. El intérprete de Basic era mucho más completo y fue desarrollado por Steve Vickers a partir del inicial Basic Sinclair creado por Nine Titles Ltd.


Por fín Sinclair podía mostrar 8 colores. Seguía trabajando con televisores normales, lo que ahorraba la compra de un monitor y mostraba una resolución de 256 x 192 colores y 32 x 24 en color.


El teclado era ahora de goma y mantenía la posibilidad de introducir instrucciones completas con la pulsación de una sola tecla.


La velocidad de transmisión con el soporte  de grabación de datos (que seguía siendo cassete) se incrementó a 1200 baudios.


Las Primeras Batallas


Con el ZX Spectrum Sinclair Research podía ya competir con las computadoras más grandes. Sin embargo la prensa especializada no tuvo tan buena visión para la nueva máquina. Hubo quejas frecuentes por la calidad del teclado de goma, las limitaciones del Basic, su lentitud, la falta de un sistema de almacenamiento rápido...


Sin embargo, y a pesar de todas sus pegas, el Spectrum inición una revolución sin precedentes. Surgieron cientos de empresas desarrollando software específico para la nueva máquina de Sinclair. Revistas en todos los países servian para divulgar y extender los conocimientos del nuevo equipo.


Así consiguió convertirse en el ordenador de 8 bits más vendido del mundo.


Sin embargo para llegar a esa situación Sinclair Research tuvo que superar multitud de escollos.


El primero de ellos vino de la mano de los propios responsables de buena parte del ZX Spectrum, Richard Altwasser y Steve Vickers, decidieron dejar la compañia y formar la suya propia, Jupiter Cantab. Allí iniciaron el desarrollo de una nueva máquina que le dió algún susto a Clive Sinclair.


Así en 1983 el ACE vió la luz. La caja tenía el mismo formato que el ZX80 y ZX81. El teclado sin embargo era de goma (igual que en el Spectrum).


Utilizaba el procesador Z80A trabajando a 3,25 Mhz. Tenia 4 Kb de RAM reservando 3 para pantalla y 1 Kb para el usuario. La memoria disponible al usuario era ampliable hasta 48 Kb. El bus trasero era compatible con los modelos ZX81. La resolución gráfica y el sonido eran iguales al Spectrum.

En realidad el nivel de la máquina quedaba a medio camino entre el ZX81 y el nuevo ZX Spectrum.


Pero lo que hizo "temblar" los pilares de Sinclair Research Ltd no fue las prestaciones de esta máquina sino la decisión de Jupiter de dotar al ACE de un lenguaje diferente: el Forth.


Una de las críticas más feroces que tuvo el ZX Spectrum fue precisamente las deficiencias de su lenguaje, del Basic. Este lenguaje es de facil aprendizaje. Sin embargo la lenta velocidad de ejecución y su escasa potencia no lo parecían hacerle merecedor de trabajar en el que estaba llamado a ser el ordenador más popular del mundo.